Por qué el biomimetismo no es sólo copiar de la naturaleza

- Aplicar los principios de la vida en sus innovaciones -

*Este es un extracto de un artículo publicado originalmente en la revista noruega Naturfag 1/17: Kreativitet. Puede leer el artículo completo aquí

Despertar los sentidos

Tiene los ojos cerrados. Su rostro muestra una expresión mezcla de curiosidad, concentración y alegría mientras sus dedos exploran el objeto que tiene entre las manos, casi del tamaño de sus patas. Gira y voltea el objeto, sin dejar ninguna superficie sin explorar. El objeto parece puntiagudo en algunos de sus bordes, suave en lo que ella describe como el interior, ligeramente lleno de bultos y un poco más áspero en la superficie exterior. Parece ligero, pero duro y fuerte. Parece haber algún tipo de patrón en los bordes, y aparentemente también una simetría. Puede que sea el caparazón de algún animal, pero el objetivo del ejercicio no es descubrir qué es el objeto, sino descubrirlo con todos sus sentidos excepto con la vista, al menos por ahora. Su vecina en la mesa del taller cogió un objeto entre los artefactos naturales que había sobre la mesa y se lo puso en las manos abiertas mientras tenía los ojos cerrados.

Biomímesis Diseño inspirado en la naturaleza

En el aula, otra docena de estudiantes de diseño hacen el mismo "ejercicio de los ojos vendados" por parejas. Uno cierra los ojos y abre las manos mientras el otro coge un artefacto y lo pone en manos del primero. Mientras exploran el artefacto, dicen en voz alta todos los adjetivos que se les ocurren y el vecino los anota todos.

Al principio cuesta un poco poner adjetivos, pero poco a poco empiezan a fluir. Estamos tan influidos y estimulados por la vista que tendemos a describir las cosas por su aspecto, obviando buena parte de la información que nos llega a través del otro sentido. Tras abrir los ojos, las parejas intercambian los papeles y el que eligió el objeto se convierte en el ciego.

Todos estos adjetivos caracterizan una función. Hay una razón por la que el caparazón es duro y ligero a la vez, con puntas en algunos lugares y suave en el interior. Comprender estas funciones, y luego entender cómo la naturaleza las realiza, es clave para poder aprender de la naturaleza.

Lo que queremos es extraer los principios de las soluciones de la naturaleza y aplicarlos a nuestros diseños. Al fin y al cabo, la naturaleza se enfrenta a muchos de los retos a los que nos enfrentamos los humanos. Todos estamos sujetos a las mismas leyes físicas, nos enfrentamos a los mismos elementos y nos adaptamos a ellos. La naturaleza es una maestra a la hora de utilizar "creativamente" las leyes de la física en su propio beneficio. Además, la naturaleza es sostenible. La vida crea condiciones propicias para la vida.

¿Cómo sería si nuestros diseños crearan condiciones propicias para la vida? ¿Podemos diseñar de forma sostenible? Sí, se puede. Hacerlo inspirándonos en la naturaleza es lo que se llama biomimetismo. Lo definimos como la emulación consciente de las estrategias de éxito de la naturaleza.

Biomimicry-workshop-design-school

Crédito de la foto: Alex Asensi

Innovación y creatividad

¿Cómo innova la naturaleza? ¿Cómo se le ocurren nuevas ideas? La creatividad funciona de forma algo diferente en nosotros que en el resto de la naturaleza. La naturaleza no es creativa per se. La diversidad que encontramos en todos los seres vivos es el resultado tanto de mutaciones genéticas aleatorias como del proceso evolutivo que filtra estas mutaciones a través de la supervivencia del más apto. No hay ninguna intención detrás de esta diversidad, no hay ningún diseño inteligente. No obstante, el resultado es interesante para nosotros, los humanos, porque la naturaleza constituye una gigantesca biblioteca de soluciones a diversos retos. Y para cada reto hay muchas soluciones en las que podemos inspirarnos.

Pongamos un ejemplo. La regulación de la temperatura es un reto común para todos los seres vivos. La necesitamos para conservar nuestros alimentos, para sentirnos cómodos en los lugares donde vivimos y trabajamos o en la mayoría de nuestros vehículos de transporte. Veamos ahora cómo se regula la temperatura en la naturaleza.

  • Lo más cercano a nosotros: nuestro cuerpo. Intenta mantener una temperatura más o menos constante, y las formas de solucionarlo pasan, por ejemplo, por sudar o tiritar.
  • En climas cálidos, muchos animales utilizan grandes superficies corporales para crear un intercambio de calor para sus vasos sanguíneos. Por ejemplo, las orejas del elefante. El zorro del desierto también tiene orejas muy grandes en comparación con el zorro ártico, que las tiene diminutas para no perder demasiado calor corporal en el frío.
  • Los cactus aprovechan la sombra, por ejemplo: el patrón en zigzag de su sección transversal les permite generar sombra sin importar el ángulo de los rayos solares, y como ya sabrás, a la sombra se está más fresco.
  • Las rayas blancas y negras de la cebra también pueden ser una estrategia de enfriamiento: las rayas negras se calientan más que las zonas blancas, lo que crea convección y así el aire en movimiento enfría ligeramente la piel.
  • En algunos lugares de África, las termitas construyen montículos de varios metros de altura y, dado que están expuestos directamente al sol, deberían tener una temperatura muy alta en su interior. En realidad no es así, ya que las termitas han creado un ingenioso sistema de ventilación que les permite regular la temperatura. Además, el nido del montículo está bajo tierra, a una profundidad en la que la temperatura del suelo se mantiene constante sea cual sea la temperatura exterior.

Se pueden encontrar muchas estrategias para esta sencilla función de regular la temperatura. Eche un vistazo a esta fantástica página web: www.asknature.org y busque "regular la temperatura". Aparecerá una lista con muchas más estrategias. Este sitio web se basa en una base de datos de más de 1600 estrategias de diferentes organismos, una gran fuente de inspiración cuando intentas resolver retos.

Una aplicación concreta de la biomímesis basada en las estrategias mencionadas es el Eastgate Center de Harare (Zimbabue). El arquitecto Mick Pearce se inspiró en el sistema de ventilación de los termiteros e implementó los principios de su estrategia en el sistema de ventilación del edificio, ahorrando así un 90% en su factura energética por el aire acondicionado. Este es un buen ejemplo de cómo la naturaleza puede ayudarnos a innovar y acercarnos a soluciones sostenibles.

Ventilación de edificios inspirados en los termiteros

El ejercicio de los ojos vendados que he descrito al principio de este artículo es la forma en que empezamos casi todos nuestros talleres de biomimetismo. Además de ser divertido, pone a los alumnos en una mentalidad mucho más propensa a la creatividad.

El siguiente paso en ese ejercicio consiste en coger todos esos adjetivos que los alumnos han puesto y hacerles adivinar qué función podrían cumplir. A partir de ahí les invitamos a reflexionar sobre dónde, en nuestra vida cotidiana, en los objetos que utilizamos o que nos rodean, están presentes esas funciones. ¿Cómo integrarían en su diseño lo que han encontrado?

Para los no biólogos, el proceso suele ser a la inversa: en lugar de empezar con la naturaleza, puede empezar con un reto. Otra forma de hacer biomimetismo es dividir ese reto en las funciones necesarias para resolverlo y observar cómo la naturaleza logra esas funciones.

Armadillo-biomímico

En uno de los retos de diseño del taller, los alumnos estudiaron cómo los armadillos pueden empaquetarse en una bola sólida que ningún depredador puede abrir.

Crear condiciones propicias para la vida

Todas estas ideas deben estar conectadas con la sostenibilidad. La biomímesis es sólo una de las muchas formas de inspirarse en la naturaleza, pero lo que la diferencia de otros enfoques inspirados en ella es la necesaria inclusión de la noción de sostenibilidad en el proceso. El diseño debe, por ejemplo, utilizar menos materias primas, menos energía, estar en sintonía con el entorno local, etc. Crear condiciones propicias para la vida es una buena definición de sostenibilidad.

La vida crea condiciones propicias para la vida siguiendo una serie de patrones profundos. La recopilación de estos principios más fundamentales (y esto se basa en la investigación científica) se conoce en biomímesis como Principios de la Vida (desarrollados por Biomímesis 3.8 - véase más abajo). Es una buena herramienta para diseñar nuevos productos, servicios o sistemas: cuantos más principios se integren, más cerca estaremos de la sostenibilidad. El diseño también debe evaluarse en función de estos principios para que, al repetirlo, no se pierdan de vista los principios que no se aplicaron o se aplicaron de forma deficiente.

Principios de vida-biomímesis

La biomímesis se utiliza sobre todo en el desarrollo de productos, pero en la última década también ha aumentado la actividad en el frente de la innovación social. Al fin y al cabo, la sostenibilidad no se limita a los productos, la producción y el uso de materias primas, sino que también es en gran medida una cuestión social. Observar cómo funcionan los insectos sociales o, a mayor escala, todo un ecosistema puede darnos pistas sobre cómo mejorar nuestras sociedades. Sin entrar en detalles, podemos, por ejemplo, aprender a tomar mejores decisiones en grupo observando cómo lo hacen las abejas. Este es el tema del libro Honeybee Democracy, de Thomas Seeley. Los ecosistemas maduros, como los bosques, se basan sobre todo en la colaboración y estudiar cómo se estructura puede mejorar la forma en que configuramos nuestras empresas, mercados y sociedades.

Aún queda mucho por aprender sobre la naturaleza, pero lo que ya hemos descubierto puede contribuir en gran medida a hacer sostenible nuestra especie.

Michel Wolfstirn, miembro de Circulab community y cofundador de BiomimicryNorway

¿Le interesa saber más sobre biomimetismo y cómo puede aplicar los principios de los sistemas vivos en su empresa?

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